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Wissen
11/13/2020

Forscher: Lebensbedrohliche Krisen beschleunigen Lebensläufe

In Krisenzeiten und -gebiete hineingeborene Menschen heiraten früher.

Waren bei ihrer Geburt die Zeiten schlecht, verkürzten die Menschen ihre einzelnen Lebensphasen, fand die Wiener Anthropologin Katharina Pink mit Kollegen heraus. Eine hohe Sterblichkeit in ihrem Umfeld während der ersten fünf Lebensjahre brachte etwa die Menschen in Belgien im vorigen Jahrhundert dazu, ein paar Jahre früher zu heiraten, berichten die Forscher im Fachjournal "Proceedings of the Royal Society B".

Mitte des 19. Jahrhunderts, ein paar Jahrzehnte nachdem die industrielle Revolution das Land umgekrempelt hatte, litten die Belgier Hunger: Weil die Bevölkerung schneller wuchs als die landwirtschaftliche Produktion, waren Nahrungsmittel knapp. 1845 zerstörte der Kartoffelmehltau 90 Prozent der Erdäpfelernte, auch in den Folgejahren waren die Erträge ein Drittel niedriger als zuvor. Zusätzlich halbierte schlechtes Wetter 1846 die Roggenernte und jene von Weizen blieb unterdurchschnittlich.

Die Menschen hatten zu wenig zu Essen und die Sterblichkeit stieg teils um 40 Prozent. Die Krise traf aber die einzelnen Regionen unterschiedlich hart: In manchen Gemeinden überlebten etwa im Jahr 1847 alle Einwohner, während es in anderen 100 Todesfällen pro 1.000 Einwohnern gab.

Forscher vermuten biologischen Hintergrund

Die Forscher um Katharina Pink, die die Studie am Department für Evolutionäre Anthropologie der Universität Wien und der Katholischen Universität Leuven (Belgien) durchgeführt hat, verglich anhand von Daten aus Volkszählungen, Standesamtseinträgen und Jahrbüchern die Lebensläufe von Menschen, die damals in stärker und weniger betroffenen Gemeinden geboren wurden. Laut "Theorie der Lebensgeschichte" sollten jene, die ihre ersten Lebensjahre in einer Krisenzeit in einem Krisengebiet verbracht haben, die späteren Lebensphasen schneller durchlaufen.

Das war tatsächlich der Fall, so die Forscher: Männer und Frauen, die als Babys und Kleinkinder in einer Gemeinde mit hoher Sterblichkeit lebten, heirateten im Schnitt um zwei bis drei Jahre früher als solche, die in weniger betroffenen Gemeinden aufwuchsen. Weil das Kinderkriegen in jener Zeit eng mit dem Ehestand verknüpft war, hatten sie wohl früher Nachwuchs und durchliefen auch andere Lebensphasen schneller, meinen sie: Wenn ein früherer Tod droht, leben die Menschen mehr im Hier-und-Jetzt und "erledigen" Dinge, bevor es zu spät sein könnte. Weil sich das Phänomen schon in der frühesten Kindheit und vielleicht sogar schon im Mutterleib manifestiert, vermuten die Forscher einen biologischen Hintergrund, dass lebensbedrohliche Krisen das Leben beschleunigen.

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