ADVANCE FOR USE MONDAY, JUNE 25, 2012 AND THEREAFTER - In this Dec. 13, 2006 photo provided by the Primate Research Institute of Kyoto University, a 5 1/2-year-old chimpanzee named Ayumu performs a memory test with randomly-placed consecutive Arabic numerals, which are later masked, accurately duplicating the lineup on a touch screen computer in Kyoto, Japan. The young chimpanzees in the study titled "Working memory of numerals in chimpanzees" by Sana Inoue and Tetsuro Matsuzawa could memorize the nine numerals much faster and more accurately than human adults. The evidence that animals are more intelligent and more social than we thought seems to grow each year, especially when it comes to primates. It's an increasingly hot scientific field with the number of ape and monkey cognition studies doubling in recent years, often with better technology and neuroscience paving the way to unusual discoveries. (Foto:Primate Research Institute of Kyoto University/AP/dapd)

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Forschung
03/25/2013

Schlaue Schimpansen verblüffen Forscher

Die Primaten verfügen über ein erstaunlich gutes Kurzzeitgedächtnis. Schimpanse Ayumu zeigt es in einem Video vor.

Mit seinem langen, braunbehaarten Finger tippt Ayumu immer wieder auf einen Computerbildschirm. Die japanischen Schriftzeichen für "Grau" und "Gelb" kann der Schimpanse ohne Probleme den entsprechenden Farben zuordnen.

Auch die Zahlen von 1 bis 19 nacheinander anzuklicken, ist kein Problem für Ayumu, der im Jahr 2000 geborenen wurde und in einem japanischen Forschungsgehege lebt. Die Ziffern 1 bis 9 bringt er sogar dann in die richtige Reihenfolge, wenn die Zahlen nach dem Zufallsprinzip auf dem Bildschirm verteilt kurz sichtbar sind und anschließend von Kästchen verdeckt werden. Ayumu tippt auf die 1 - und schon geht es los.

Sogar wenn der Schimpanse abgelenkt wird oder einzelne Ziffern fehlen, kann er die Aufgabe immer noch korrekt lösen - und das in weniger als einer Sekunde. "Beeindruckend, nicht wahr?", fragt der japanische Schimpansen-Forscher Tetsuro Matsuzawa.

Erstaunliches Video

Gern präsentiert er in bis auf den letzten Platz besetzten Sälen voller Wissenschafter und Journalisten sein kurzes Video. Es belegt die neuesten Ergebnisse seiner Forschungen mit Ayumu. Danach blickt er in lauter staunende Menschengesichter und sagt: "Sie können das nicht schaffen. Ich habe vielen meiner Studenten diese Aufgabe gestellt. Keiner konnte sie erfüllen."

30 Jahre Forschung

Seit rund drei Jahrzehnten erforscht Matsuzawa Schimpansen - in der westafrikanischen Wildnis und an der Universität Kyoto. 14 Schimpansen leben im Gehege der Uni-Zweigstelle im zentraljapanischen Inuyama. Viele kämen täglich freiwillig an die Computer-Stationen im Gehege, berichtet der Wissenschafter. Sie zeigten dabei ähnliche Fähigkeiten wie Ayumu. "Wir müssen uns einfach klarmachen, dass Schimpansen wahrscheinlich viel klüger sind als wir bisher dachten. Manche Aufgaben können sie besser lösen als wir Menschen", ergänzt er.

Matzusawa führt das auf einen "Kompromiss" der Evolution zurück. "Der Mensch kann sprechen und Verknüpfungen herstellen. Aber dafür hat er dieses extreme Kurzzeitgedächtnis verloren, das die Schimpansen noch haben", berichtete er beim Jahreskongress des US-Wissenschaftsverbands AAAS in Boston. Sein Kollege Neal Barnard von der George Washington University sieht das ähnlich. "Wir müssen wirklich noch einmal unsere Überzeugung überdenken, dass das menschliche Gehirn das komplexeste überhaupt ist", sagt der Mediziner.

Kluge Köpfe

Nicht nur bei Computer-Aufgaben zeigen Schimpansen und einige weitere Menschenaffen erstaunliche Fähigkeiten. Wenn es sein muss - zum Beispiel bei der Futtersuche - ließen sie sich von einem Partner helfen, berichtet die Psychologin Victoria Wobber von den Ergebnissen ihrer Forschung. In einem Experiment zogen zwei Menschenaffen gleichzeitig an zwei verschiedenen Schnüren, um im Teamwork an mit Futter auf einem Brett heranzukommen. Wenn die Zusammenarbeit mit dem einen Partner nicht funktioniert, suchen sie sich beim nächsten Mal einen anderen aus. Ein für gut befundener Artgenosse wird später erneut ausgewählt.

Schimpansen sind einfach schlau: Um an Erdnüsse in einer länglichen, dünnen Glasvase heranzukommen, rannten sie bei Experimenten schnell zu ihrer Tränke. Dann spuckten sie so lange Wasser in die Vase, bis die Erdnüsse oben schwammen. "Sie treffen manche Entscheidungen ähnlich wie wir Menschen", sagt Wobber. "Dafür braucht man wirklich eine ziemlich ausgefeilte kognitive Struktur." Viele Menschenaffen ziehen nach Studien außerdem gekochtes Futter dem rohen vor. Sie sind auch bereit, geduldig zu warten, wenn sie dafür mehr Essen bekommen - anders als Menschen.

Noch hätten Wissenschafter das Gehirn der Menschenaffen bei weitem nicht komplett verstanden, sagt Psychologin Wobber, die das Verhalten von Bonobos in Afrika untersucht. "Aber es wird immer deutlicher, dass sie wirklich erstaunliche Parallelen zum Menschen aufweisen. Und das lässt uns dann auch Menschen auf eine ganz neue Art und Weise verstehen."

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